Nell’estate del 1969, un gruppo di ingegneri scoprì il segreto a lungo nascosto delle cascate del Niagara. Non appena hanno capito come impedire loro di cadere, hanno deciso di fare proprio questo. Ma nessuno aveva paura di quello che poteva esserci sotto…

Si potrebbe pensare che arginare il flusso delle cascate del Niagara sia una missione impossibile, ma per questi scienziati nulla lo era. Così, nel 1969, i suoi segreti nascosti stavano per essere rivelati. Continuate a leggere per scoprire cosa hanno scoperto questi scienziati.

Una delle più belle opere della natura

Sia che abbiate visto le cascate per la prima volta di persona o in un video, sarete rimasti sicuramente stupiti dalla loro immensità. Milioni di turisti le visitano ogni anno e pubblicano le loro foto sui social network – Facebook, Instagram, Twitter… Molti di loro scrivono anche blog e persino vlog sulle cascate per spiegare le loro impressioni personali e le loro emozioni.

Naturalmente, le parole non possono descrivere tutto, così come una macchina fotografica non può descrivere le sensazioni reali che si possono provare sul posto, quindi tutti dovrebbero visitare le cascate del Niagara almeno una volta nella vita. Eppure il sito non era così sorprendente come cinque decenni fa, quando gli scienziati decisero di studiarlo.

Una scoperta sinistra

Quando gli scienziati hanno deciso di guardare “dietro le quinte” alle cascate del Niagara, non avevano idea di cosa potesse esserci sotto. Non appena hanno annunciato i loro piani, il pubblico ha immediatamente puntato gli occhi su di loro. Molti hanno voluto essere testimoni di questo straordinario momento storico.

È sempre difficile andare contro natura, così tanti si sono chiesti se queste persone potessero davvero farlo! I loro progetti erano basati su possibilità reali o su desideri? Tuttavia, mentre la quantità d’acqua nelle cascate cominciava a diminuire, la fiducia degli spettatori nei confronti degli scienziati iniziava a crescere.

La bellezza naturale

In passato – beh, circa 18.000 anni fa, per la precisione – le cascate del Niagara non esistevano. Si sono formate quando le calotte di ghiaccio sono arrivate dal Polo Nord, lasciando dietro di sé le grandi distese di paesaggio oggi conosciute come Nord America. Solo quando gli enormi pezzi di ghiaccio si sono sciolti, le cascate hanno cominciato a esistere.

Quando i ghiacciai si sono sciolti, la grande quantità di acqua è stata inviata nel fiume Niagara. Le cascate non si sono formate immediatamente. Ci è voluto molto tempo perché l’acqua erodesse le scogliere e formasse le cascate come le conosciamo oggi.

La frontiera naturale

Oggi, le Cascate del Niagara sono un confine naturale tra due Paesi simili ma molto diversi: il Canada e gli Stati Uniti. Sebbene sia stata visitata da molte persone provenienti da tutto il mondo, non si sa da quanto tempo sia stata utilizzata. Potrebbe essere stato mille anni fa o anche molto prima.

Possiamo solo supporre che gli abitanti della regione godessero delle loro bellezze molto prima che il mondo le scoprisse. Non ci sono registrazioni scritte dei loro primi visitatori o ammiratori locali. Quello che sappiamo è che nella zona vivevano molte comunità indigene diverse.

Gli europei

Da documenti scritti risulta che la prima persona in Europa ad aver sentito parlare delle cascate del Niagara è stato un esploratore francese di nome Samuel de Champlain. Questo è stato da qualche parte all’inizio del 17° secolo. Tuttavia, non è stato il primo europeo a visitare le cascate.

Tuttavia, solo nel 1678 gli europei andarono a visitare le cascate di persona. L’uomo che ha fatto questo è stato padre Louis Hennepin che è andato alle cascate del Niagara in cerca della Nuova Francia. Almeno questo è il nome che hanno dato a quella parte del Nord America.

Una nuova scoperta

Cinque anni dopo il suo ritorno dalle cascate, padre Louis Hennepin ha messo su carta i suoi pensieri e le sue impressioni. Ha scritto un articolo intitolato “Una nuova scoperta” in cui il nome delle cascate è apparso per la prima volta. Infatti, il termine “Cascate del Niagara” apparve per la prima volta nel 1683.

Il nome deriva dalla parola “oguiaahra” (parola irochese) che in realtà significa “lo stretto”. Con la pubblicazione di questo articolo, padre Louis Hennepin è diventato famoso come la prima persona in Europa a vedere le cascate del Niagara. Successivamente, molti visitatori provenienti dall’Europa sono venuti a vedere la bellezza di cui avevano sentito parlare.

Una nuova destinazione turistica

Solo nell’Ottocento le cascate del Niagara divennero una meta turistica. Circa duecento anni dopo la sua scoperta, i primi turisti europei sono venuti a vedere e ad ammirare la vastità di queste incredibili cascate. In quel periodo, i primi grandi imprenditori, per lo più albergatori, si resero conto delle grandi potenzialità della zona e cominciarono a fare investimenti redditizi nel terreno intorno alle Cascate.

Le cascate del Niagara hanno attirato nel suo sito i viaggiatori in viaggio di nozze non appena sono entrati nel mercato del turismo, e ancora oggi rimane la destinazione preferita dalle coppie di sposi. L’unica differenza è che nell’Ottocento c’erano pochi posti dove la gente poteva trascorrere le proprie giornate e oggi tutto ha un valore inestimabile.

Lo sviluppo dell’industria

Le persone che volevano godersi il tempo libero e rilassarsi un po’ non sono le uniche ad essere state alle cascate del Niagara. No. Anche gli industriali esperti avevano visto le cose buone del sito. Si sono resi conto dell’enorme potenziale che le Cascate avevano e che hanno tuttora.

Si sono resi conto che potevano usare le cascate per alimentare le loro fabbriche e anche i loro mulini. Alla fine del XIX secolo fu costruita la prima centrale idroelettrica al mondo vicino alle cascate del Niagara. In breve tempo ha iniziato a produrre una grande quantità di energia elettrica che poteva essere messa in servizio.

Nikola Tesla

Sebbene la nuova centrale idroelettrica sia stata un’invenzione rivoluzionaria, non poteva trasportare elettricità su lunghe distanze – solo fino a 150 metri. Non era una buona cosa, quindi il sistema doveva essere migliorato, ma nessuno sapeva come farlo.

Un giorno è arrivato un famoso scienziato di nome Nikola Tesla e ha avuto un enorme impatto sul mondo che conosciamo oggi. Che cosa significa? Ebbene, quest’uomo ha trovato il modo di inviare elettricità su lunghe distanze utilizzando la corrente alternata. Inizialmente, in via sperimentale, l’elettricità è stata inviata a Buffalo, New York, a circa 32 chilometri dalla centrale.

Le cascate producono ancora elettricità

Anche se questa invenzione è stata concepita più di cento anni fa, funziona ancora come quando Tesla era vivo. È importante oggi come lo era nei secoli precedenti. Dopotutto, quale elettricità è migliore di quella proveniente da fonti rinnovabili? Oggi, queste centrali a cascata producono più di due milioni di kilowatt di elettricità.

In questo secolo è diventato ancora più importante che nei secoli precedenti, poiché le città sono diventate sovraffollate e inquinate. Solo l’energia prodotta da fonti rinnovabili come l’acqua, il vento e il sole può salvarci dalla nostra natura distruttiva.

Il Canada e gli Stati Uniti

Poiché le cascate del Niagara sono un confine naturale tra il Canada e gli Stati Uniti, appartengono naturalmente a entrambi i Paesi. Da entrambe le parti, riceve più di 15 milioni di turisti all’anno o più di 30 milioni di turisti in totale all’anno. Quindi i due paesi condividono essenzialmente i benefici delle cascate del Niagara.

Sei milioni di metri cubi d’acqua scorrono attraverso le cascate in un minuto. Incredibile, vero? Immaginate i danni che questa quantità d’acqua potrebbe causare se lasciata uscire dalle cascate – potrebbe rovinare intere città. Sapete come si dice: “L’acqua e il fuoco sono servi pericolosi, ma temibili padroni”.

L’entità delle trasformazioni dell’acqua

Che ci crediate o no, la quantità d’acqua delle cascate del Niagara cambia durante la notte. A volte c’è meno acqua durante le ore notturne. Com’è possibile? Beh, per via del fattore umano. Non è una cosa che accade normalmente e naturalmente.

In realtà, la situazione è tale che le aziende locali sono autorizzate a prelevare più acqua dalle cascate di notte. Negli anni ’50 fu firmato un trattato che permetteva alle aziende locali di prendere più acqua di notte perché non ci sono molti turisti sul posto e anche chi veniva sul posto non si accorgeva della differenza.

Le cascate del Niagara in inverno

Vi chiedete cosa succede alle cascate durante i difficili mesi invernali? Può una cascata congelare quando la temperatura scende al di sotto di 0°C, o 32°F? In realtà, le cascate congelano parzialmente, in alcuni punti, ma il flusso non si ferma mai. Almeno non a causa delle basse temperature, questo è sicuro.

In inverno, ma anche in altre stagioni, una certa quantità d’acqua si trasforma in nuvole di vapore. Avete mai visto questo sito dove c’è acqua solo nella parte alta delle cascate e solo enormi nuvole sotto? È incredibile!

Tre cascate separate

Anche se, tecnicamente parlando, le cascate del Niagara appartengono sia al Canada che agli Stati Uniti, parte di esse appartengono solo agli Stati Uniti d’America. American Falls e Bridal Veil Falls sono solo parti americane delle Niagara Falls.

Tuttavia, non c’è una parte che appartiene solo al Canada. La parte più grande, che in realtà rappresenta il confine naturale tra i Paesi, si chiama le Horseshoe Falls. Da che parte del confine avete visitato le cascate del Niagara?

New York ha qualche dubbio

Solo chi visita le cascate del Niagara spesso può vedere i cambiamenti che le cascate subiscono nel tempo. Con ogni nuovo litro d’acqua che scende dalle scogliere, le Cascate perdono un po’ del loro fascino. Almeno, questo è quello che dicono i cittadini di New York che vivono vicino alle cascate e le visitano regolarmente.

Per ogni nuovo visitatore del sito, le cascate sono state sorprendentemente belle – sia che si tratti di un centinaio di anni fa o di un giorno fa. Tuttavia, alcune pietre si stanno accumulando sul fondo delle cascate e potrebbero causare problemi in futuro.

L’International Joint Commission

Quando le preoccupazioni dei cittadini di New York che vivono vicino alle cascate hanno raggiunto le autorità statunitensi e canadesi, è stata contattata un’organizzazione che si occupa di acque condivise. Il nome di questa organizzazione è International Joint Commission.

Poiché gli americani erano preoccupati per le cascate americane, sono stati loro a suggerire che si dovesse fare qualcosa con le rocce accumulate sul fondo delle cascate. Il Corpo degli Ingegneri dell’Esercito degli Stati Uniti è stato persino invitato a fornire la sua perizia in materia.

Che l’operazione abbia inizio!

Non essendoci altre soluzioni al problema delle rocce accumulate sul fondo delle cascate, gli ingegneri hanno deciso di chiuderla. Questo è stato solo temporaneo, fino a quando non hanno rimosso tutte le rocce e la terra sott’acqua.

Nell’estate del 1969, più di mille camion hanno trasportato rocce e terra fino alle cascate solo per fermare il flusso e liberare la zona sotto le scogliere. I carichi sono stati scaricati a monte delle cascate per tre giorni. Secondo voi, sono riusciti a fermare il flusso delle cascate del Niagara? Andiamo a vedere…

Una diga

La diga era una struttura temporanea che gli ingegneri hanno costruito alle Cascate del Niagara tra la terraferma e Goat Island. È stata costruita con 27.000 tonnellate di roccia e terra portate in loco da circa 1.200 camion. La lunghezza totale della struttura era di 182,88 metri.

Questi carichi di roccia e terra hanno impedito all’acqua di superare le cascate? Le acque hanno forse inondato l’isola tra Horseshoe Falls e Bridal Veil, chiamata Goat Island? Vediamo cosa è successo dopo…

Le cascate dell’America

Come si può vedere nella foto qui sotto, gli ingegneri sono riusciti a impedire che l’acqua andasse alle cascate americane. L’acqua è stata reindirizzata da lì alle cascate di Horseshoe Falls. Così l’acqua che scorreva giù per le scogliere delle cascate del Niagara si è ridotta per un po’.

Infatti, solo le acque delle cascate degli Stati Uniti sono state fermate perché non era possibile fermare tutte le cascate del Niagara allo stesso tempo. Ci siamo già resi conto che ci sono tre diverse cascate alle cascate del Niagara, quindi l’acqua doveva andare da qualche parte…

La popolazione locale era terrorizzata

La popolazione locale aveva due preoccupazioni principali riguardo a questa operazione. In primo luogo, avevano paura dell’acqua perché è sempre pericoloso bloccare il percorso naturale di un fiume. E se le acque non obbedissero e allagassero la loro terra?

La seconda preoccupazione riguardava i turisti. Temevano che la mancanza d’acqua avrebbe fatto sì che meno persone volessero venire a vedere le cascate. Ma altri pensavano esattamente il contrario: che questa opportunità unica di vedere cosa ci fosse sotto le cascate avrebbe attirato più persone di quante ne potessero ospitare.

Il numero di turisti è diminuito

Sì, purtroppo il prosciugamento delle cascate americane ha causato la perdita di un numero significativo di turisti. Alla fine di quell’anno, nel 1969, il numero di turisti che venivano a vedere le rocce senza acqua era inferiore rispetto agli anni precedenti, quando le cascate erano normali.

Tuttavia, le persone che sono venute a visitare le cascate del Niagara durante i mesi estivi del 1969 hanno avuto l’opportunità unica di riportare alla memoria il famoso sito. Alcuni hanno preso delle pietre, mentre altri, più fortunati, hanno ottenuto monete stupefacenti dal fondo del fiume.

Gli scheletri

Durante la pianificazione e l’esecuzione di questa operazione, nessuno poteva immaginare di trovare qualcosa di così orribile come scheletri. Mentre l’acqua si ritirava, gli spettatori hanno notato alcune ossa sott’acqua.

All’epoca non si sapeva se le ossa appartenessero a persone scomparse o se si trattasse di grandi animali annegati nelle acque del Niagara. Una cosa era certa: era meglio che non ci fossero così tanti turisti, perché questa scena orribile avrebbe impedito loro di tornare alle cascate.

Un uomo e una donna

I primi due scheletri in cui si sono imbattuti gli ingegneri sono stati quelli di un uomo e di una donna. Dopo averli esaminati, si è scoperto che l’uomo era morto mentre si buttava nelle acque delle cascate del Niagara. Eppure non ci hanno dato l’anno della sua morte.

Per quanto riguarda lo scheletro della donna, non era visibile nessun’altra possibile causa di morte se non l’annegamento. Si presumeva che la donna avesse visto il suo amante annegare e che avesse deciso di incontrarlo nella morte nello stesso luogo.

Niente più morti

Mentre le acque si ritiravano, apparivano altri scheletri. A quanto pare, in passato, questo sito è stato un luogo dove molte persone hanno deciso di togliersi la vita. Tuttavia, questa moda non è solo legata al passato. Gli esperti del settore dicono che ancora oggi, ogni anno, circa 40 persone vengono qui a suicidarsi.

È comprensibile che le persone con tendenze suicide siano sempre state attratte da questo posto – una volta che si salta oltre le cascate, niente può salvarti. Beh, forse solo un miracolo può fare la magia.

Artisti che rischiano la vita

Non sono solo i suicidi che hanno perso la vita nelle acque delle cascate del Niagara. In passato, ci sono stati molti incidenti che hanno provocato la caduta e la scomparsa accidentale di persone. Anche gli stuntman sono venuti qui per mettere in scena i loro spettacoli e cercare di fare l’impossibile – saltare giù dalle scogliere in acqua e poi nuotare fino a riva.

Certo, questo non è mai stato possibile e non sarà mai possibile, perché l’acqua è feroce e nessun essere umano può sconfiggerla. Quindi, se conoscete qualcuno che ha intenzione di farlo, leggete queste righe e fategli cambiare idea.

Annie Edson Taylor

Che ci crediate o no, nel 1901, una donna di nome Annie Edson Taylor fece qualcosa a cui pochi avrebbero pensato. Questa insegnante di 63 anni ha deciso di diventare famosa e di entrare in contatto con il suo posto preferito sulla Terra in modo speciale. Entrò in una grande botte di legno, vi si chiuse dentro e chiese alla gente di gettare la botte dalla riva nelle cascate.

Sì, è sopravvissuta, ma la sua esperienza è stata così negativa che ha detto che è stata una pessima decisione e che nessuno dovrebbe mai più fare una cosa così folle. Eppure, ci sono persone che hanno seguito le sue orme. Alcuni ci sono riusciti, altri, purtroppo, hanno perso la vita.

Karel Soucek

Karel Soucek era uno stuntman canadese che, nel 1984, ha fatto la stessa cosa di Annie Edson Taylor ed è sopravvissuto. Dopo un po’ di tempo ha deciso di ripetere la sua acrobazia nell’Astrodome di Houston, in Texas, ma purtroppo questa volta non è stato così fortunato.

Jesse Sharp, uno stuntman americano voleva scendere dalle cascate in canoa e lo ha fatto, ma nessuno l’ha più visto dopo. Si ipotizza che sia sopravvissuto, ma è improbabile, perché probabilmente apparirebbe da qualche parte in pubblico per vantarsi della sua impresa.

Rimuovere l’acqua

Le persone che erano presenti quando le acque del Niagara hanno cominciato a ritirarsi hanno raccontato storie sui loro sentimenti personali riguardo alle scoperte qui sotto. Dicevano di amare il sito, ma avevano anche paura della potenza inimmaginabile delle acque.

Quando hanno visto gli scheletri, hanno descritto quanto si sono sentiti piccoli e fragili di fronte a queste acque immortali, onnipotenti e imprevedibili. Anche gli ingegneri che hanno intrapreso questa operazione hanno ammesso che non sapevano che sarebbe stata un’operazione così difficile.

Molto pericoloso

Prima di intraprendere questa avventura, gli ingegneri non conoscevano tutti i fatti, ma dopo essere stati sul posto, hanno deciso di modificare i loro piani. Quello che prima non sapevano era che le rocce sotto l’acqua sostenevano la scogliera, quindi la loro rimozione avrebbe probabilmente distrutto l’intero sito.

Mettendo da parte il duro lavoro che hanno dovuto fare per rimuovere le rocce, questo nuovo aspetto è stato più importante di qualsiasi ipotesi precedente. Semplicemente non potevano rimuovere le rocce senza causare enormi danni al sito, e così è stato. Ma cosa è successo dopo tutto quel lavoro – hanno lasciato le cose com’erano?

Una diga permanente

Quando si sono resi conto che rimuovere le rocce era in realtà una cattiva idea, hanno deciso di costruire una diga permanente. Tuttavia, anche questa soluzione non era perfetta, perché la diga avrebbe indebolito le cascate americane. Alla fine, anche loro hanno rinunciato a quest’idea. Quindi gli ingegneri non hanno rimosso il terrapieno o costruito la diga, ma l’intera operazione è stata vana?

Beh, sì e no allo stesso tempo. Naturalmente, si sono resi conto dell’importanza delle rocce sotto le cascate e hanno anche trovato le ossa di molte persone che vi sono morte, ma che dire dell’aspetto delle cascate? Potevano fare qualcos’altro quando avevano già fatto lo sforzo di far uscire l’acqua dalle cascate per un po’ di tempo?

Dopo sei mesi

Per sei mesi nel 1969, le cascate del Niagara sono rimaste senz’acqua. In realtà, solo la parte americana delle cascate, le cosiddette cascate americane. Gli ingegneri hanno lavorato per stabilizzare le cadute per le generazioni future. Anche se c’era un reale pericolo di frane, questo non è accaduto.

Gli esperti avevano introdotto dei sensori di frana per avvertire la gente se il terreno cominciava a muoversi. Fortunatamente, sapevano quello che stavano facendo e non erano ammessi errori. Molti bulloni, cavi e ancoraggi sono stati costruiti nelle scogliere delle cascate.

Protezione delle cascate del Niagara

Il forziere tra Goat Island e la terraferma fu distrutto dalla dinamite nel novembre del 1969. In quel preciso momento, quando la dinamite è esplosa, l’enorme quantità d’acqua si è precipitata lungo il suo vecchio percorso per far rivivere le cascate americane.

Le preoccupazioni dei cittadini della piccola città delle Cascate del Niagara si sono rivelate inutili, poiché i turisti hanno ricominciato ad arrivare in gran numero. È un bene che nulla sia stato cambiato dall’enorme lavoro svolto dagli ingegneri. Tuttavia, le cadute si sono rivelate più forti di quanto avremmo potuto immaginare.

L’industria ha cambiato tutto

Anche se la mancanza d’acqua nelle cascate non ha cambiato la situazione, ciò che ha avuto un enorme impatto sulle cascate è lo sviluppo dell’industria. In generale, questo nuovo settore del lavoro umano ha influenzato in qualche modo il mondo intero, ma è la natura che ha sofferto di più.

Le aziende che hanno usato il potere delle cascate per uso personale hanno quasi cambiato l’avallo. Ciò è avvenuto in ogni fase del suo sviluppo – l’industria apparentemente non poteva lasciare che la natura lavorasse da sola senza danneggiarla in qualche modo.

La conservazione contro l’industria

Poiché lo sviluppo dell’industria stava ostacolando il lavoro di conservazione delle cadute, si doveva fare qualcosa per regolare queste due aree indipendenti in modo che non si danneggiassero a vicenda. Mentre agli esperti interessava solo la bellezza delle cascate, agli uomini d’affari interessava solo la produzione di energia.

Mentre gli industriali prendevano sempre più acqua dal sito, gli esperti della natura se ne sono accorti e si sono lamentati. Tutti hanno poi chiesto un dibattito per trovare una soluzione soddisfacente per tutti.

Il punto di vista degli industriali

Gli industriali credevano che in realtà stavano aiutando le cascate del Niagara limitando la quantità d’acqua che andava verso le scogliere. Credevano che meno acqua cadeva nelle cascate, più lenta sarebbe stata l’erosione.

La verità è che l’erosione si è verificata a una velocità di 1,3 metri all’anno. Quindi, secondo gli industriali, meno acqua c’era nelle cascate, più lenta sarebbe stata l’erosione. Ha senso, ma è successo davvero così? I fatti hanno sostenuto questa convinzione? Beh, vediamo…

L’accordo

Poiché né i funzionari canadesi né quelli americani volevano che la loro industria ristagnasse, hanno deciso di schierarsi con la comunità imprenditoriale. Hanno accettato il loro punto di vista, ma era la cosa giusta da fare? Stavano lavorando per distruggere questa bellezza naturale?

Lo sapremo negli anni a venire, ma dato che le Cascate del Niagara esistono ancora oggi e attirano milioni di turisti da tutto il mondo sulle sue rive, possiamo dire che hanno preso la decisione giusta. L’industria ha continuato a crescere e la bellezza naturale è rimasta la stessa.

Una soluzione innovativa

Poiché i due Paesi hanno collaborato molto bene su questioni legate a questo reciproco dono della natura, hanno anche concordato una soluzione innovativa per gli industriali. Dato che ci sono pochi turisti di notte e durante i mesi invernali, hanno concordato che le fabbriche possono utilizzare fino al 75% dell’acqua delle cascate.

Durante le giornate primaverili, estive e autunnali, la quantità d’acqua che le industrie potrebbero prendere potrebbe raggiungere il 50%, non di più. Ciò che è stato permesso all’industria è stato anche quello di cambiare il litorale di Horseshoe Falls. In questo modo, hanno creato una sorprendente illusione di un flusso potente.

E oggi?

Beh, oggi non c’è molta differenza. Tutti i punti concordati nel XIX secolo sono ancora oggi riconosciuti e qualsiasi turista che venga a visitare le cascate più di una volta può dire che le cascate sono ancora le stesse. Forse in futuro, ad un certo punto, alcuni esperti decideranno di asciugare di nuovo le cascate solo per controllare cosa c’è sotto.

Dato che questo controllo è stato fatto in passato, possiamo prevedere cosa c’è sotto – più pietre impilate, qualche moneta, e purtroppo molti scheletri. Si stima che circa 40 persone perdano la vita alle cascate del Niagara in un anno.